East Coast – L’oubliée de l’île du Nord de Nouvelle-Zélande

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La East coast de l’île du Nord est un peu l’oubliée de la Nouvelle-Zélande. C’est pourtant l’endroit de Nouvelle-Zélande où la culture maorie est la plus vivante avec les maraes qui fleurissent un peu partout dans le paysage. La région regorge également de plages sauvages et les villes de Napier et Gisborne semblent ne pas manquer de charme. Alors, piqué par notre curiosité, on décide de parcourir cette région avant de rejoindre Wellington pour le ferry en direction de l’île du Sud.

Kia ora, Haere Mai on the East Coast ! (Bonjour, Bienvenue sur la côte Est !)

On démarre notre road-trip pour la East Coast depuis la ville de Whakatane. On en profite pour faire le plein de carburant et le stock de nourriture. Car la région du East Cape est isolée, les stations essences et les magasins sont une denrée rare.

East Cape

La Pacific Coast Highway est une route panoramique qui serpente le long de la côte du East Cape jusque Napier. Au départ, on peut apercevoir au large l’île de White island. C’est le volcan le plus actif de la Nouvelle-Zélande. À Torere, on s’arrête pour admirer les sculptures maories de la devanture d’une école.

Puis, une succession de plages sauvages et désertes se succèdent. On sent que l’océan est ici plus agité, car de nombreux débris jonchent les plages.

Un nouvel arrêt s’impose à Papatea Bay pour admirer le portail d’entrée de la Marae Hinemahuru. Un battalion de soldats maoris sont gravés avec une précision déconcertante.

L’atmosphère qui reigne sur le parcours est étrange. On ne la retrouvera nulle part ailleurs en Nouvelle-Zélande. En effet, lorsqu’on traverse de petits hameaux qui parsèment le bord de la côte, le temps semble figé. Tout est calme, on ne croise presque pas âme qui vive et la plupart des maisons sont dans un piteux état. C’est comme si rien n’avait changé depuis des décennies et que les lieux étaient progressivement abandonnés. Tout cela laisse penser que la vie ne doit pas être rose tous les jours dans les environs et que la pauvreté frappe aussi la Nouvelle-Zélande.

On fait un dernier arrêt sur cette partie de la côte sur la plage de Whangaparaoa (Cape Runaway). C’est là où les premiers propriétaires de ces terres ont débarqué dans leur canoe depuis la Polynésie !

Cape runaway - Whangaparaoa beach

À partir de Whangaparaoa, la route s’enfonce un peu plus dans les terres. Malgré nos tentatives, impossible de se rapprocher de la côte, car il n’y a que des propriétés privées. On retrouve donc la côte seulement à Hicks Bay. Un hameau qui semble perdu au milieu de nulle part au bord d’une immense plage.

East Cape Lightouse

Quelques kilomètres plus loin, on arrive à la bifurcation pour le phare du East Cape au niveau du village de Te Araroa. Le phare constitue le point le plus à l’est de la Nouvelle-Zélande et donc un des premiers endroits sur terre à observer le lever du soleil chaque jour. Pour s’y rendre, nous empruntons 21 km de pistes au pied des falaises de grès. Cette piste au pied des falaises est progressivement engloutie par l’océan. Elle a donc déjà été refaite, mais son état semble précaire. On décide de passer la nuit au pied du phare pour gagner quelques minutes de sommeil.

Le lendemain, pour profiter du lever de soleil il faut déjà gravir les 750 marches jusqu’au phare de East Cape. Malheureusement pour nous, le temps est tellement nuageux que l’on ne verra pas le soleil se lever (un peu maudit après notre échec dans le Coromandel à Cathedral Cove). C’est un peu la déception… On va donc se recoucher avant de partir.

St Mary’s Church – Tikitiki

De retour sur la Pacific Coast Highway, on traverse le petit village de Tikitiki. Intrigués par une église, nous nous en approchons. C’est l’église de St Mary’s Church. Il est possible de rentrer, alors on en profite. Cette église est ouverte à tous les cultes et non dédiée à un seul. On retrouve un autel, des vitraux colorés, mais le style des sculptures en bois est bien maori.

St Mary's Church à Tikitiki

Waipiro Bay

Depuis Te Araroa, la Pacific Coast Highway ne longe plus la côte, mais traverse les terres cultivées. On décide donc de faire un crochet par la baie de Waipiro qui se trouve au creux des montagnes. À notre arrivée, on assiste à une situation rigolote. Un petit garçon maori (aux alentours de 5 ans) est en train de jouer sur le bord de la route tout nu. Il nous fait coucou avec un grand sourire avant que sa mère vienne le chercher.

Le petit hameau de Waipiro Bay à un charme champêtre avec ses maisons au milieu des champs. Même si les maisons en bon état cotoient les batîments laissés à l’abandon. Pour profiter de l’endroit, rien de tel qu’un pique-nique sur la plage sauvage de Waipiro au pied de l’église du village.

Tokomaru Bay

Au village de Waima dans la baie de Tokomaru, on observe les pêcheurs trier leurs poissons près de la jetée. La baie nous offre un paysage différent avec de hautes falaises de grès blancs qui plongent dans un océan d’un bleu azur.

Anaura Bay

Une vingtaine de kilomètres plus loin, on quitte un moment la Pacific Coast Highway pour emprunter une minuscule route de campagne et admirer depuis les hauteurs un autre paradis caché : Anaura Bay.

Tolaga Bay

À Tolaga Bay, il est amusant de se promener sur le plus long quai de l’hémisphère sud (660m).

La balade de Cooks Cove Walkway (5.8km – 2h30 – Facile) permet de prendre un peu de hauteur pour admirer les falaises de grès blanc se jeter dans l’océan azur. La randonnée est également l’occasion de découvrir une arche creusée dans la roche par l’océan.

Gisborne

Notre découverte du East Cape se termine à Gisborne. Malheureusement, nous n’avons pas beaucoup de temps à consacrer à cette ville. On avoue qu’on y aurait bien posé nos valises (enfin, notre sac à dos…) pour profiter de la plage, du lever de soleil et pourquoi pas s’initier au surf. Mais, on doit passer sur l’île du Sud dans quelques jours.

Rere Falls

On s’écarte une journée de la côte pour une activité fun : glissade sur un toboggan naturel aux Rere Falls ! Avec notre matelas pneumatique, Pierrick se lance et Sandrine le suit. Le matelas pneumatique à tendance à tourner dans la descente, alors je (Sandrine) me met en mode crabe accroché à son rocher. Non, sérieusement ça glisse au ralenti contrairement à ceux qui le font en planche de surf !

Poverty Bay

À notre retour sur la Pacific Coast Highway. D’immenses falaises de gré blanc nous font de l’œil. On fait donc un petit détour pour s’approcher de Muriwai Beach dans la Poverty Bay. C’est vraiment joli avec les falaises blanches, l’eau azur et la végétation jaunie.

Hawke’s bay

Hawke’s Bay est le nom donné à la baie de Mahia Peninsula jusqu’à Cape Kidnappers.

Mahia Peninsula

Par manque de temps, non ne pourra pas vraiment explorer la Mahia Peninsula. Mais le peu que nous en avons vu donne déjà envie et sonne comme un petit coin de paradis. Avec ses falaises de grès érodées par l’océan, ses plages de sable et la mer d’un bleu vif étonnant. On s’imagine facilement passer une ou deux journées à explorer l’endroit.

Napier

La ville de Napier a un charme fou. Beaucoup de bâtiments du centre-ville ont un style art déco des années 30, car ils ont été reconstruits après le terrible tremblement de terre de 1931. Dommage qu’on ne peut pas se permettre de profiter de ses restaurants, car l’endroit semble être agréable à vivre.

En plus, la ville est en bord de mer et il y a de grands jardins pour se balader le long de la plage. On admire le coucher du soleil depuis Bluff hill lookout, cette colline surplombant le port. C’est marrant de voir toutes ces machines s’activer sur les quais.

Cape Kidnappers

Dans la Hawke’s Bay, le Cape Kidnappers est notre dernière étape. C’est ici qu’une colonie de fous austraux revient tous les ans pour élever leurs petits. On vous parle de notre rencontre avec ces oiseaux étonnants dans un prochain article : Cape Kidnappers.

Notre avis

On avait que quelques jours pour explorer cette côte. Alors on n’a pas vraiment pu s’imprégner des lieux comme on l’aurait souhaité. Puis, on a été un peu déçu par le East Cape, car on pensait pouvoir Free camper facilement mais en réalité toute la zone est une propriété privée maorie. Par ricochet, il est également impossible de s’approcher de la plupart des baies (pas d’accès ou privé) ou par exemple de gravir le Mt Hikurangi (sans passer par un tour maori au tarif exorbitant).

On a  par contre bien aimé l’empreinte maorie et l’atmosphère paisible des lieux. Et puis, la partie Est du East Cape a tout de même de très jolies baies à offrir avec ses hautes falaises de grès blanc. On a une préférence pour la baie de Tolaga, la Mahia Peninsula et les fous austraux du Cape Kidnappers, sans oublier les amusantes Rere Falls (c’est pas tous les jours que l’on peut faire du toboggan sur des chutes !). Sinon, les grandes villes de Gisborne et Napier sont vraiment agréables et elles mériteraient de s’y poser quelques jours de plus pour vraiment en profiter.

Expérience :   
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2017-09-10T13:39:32+00:00 24 mars 2017|

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